El cereal de arroz para bebés contiene un promedio de 6 veces el nivel de arsénico que tienen otros cereales de grano en el mercado, de acuerdo con un estudio realizado por Bebés sanos, futuros brillantes (Healthy Babies Bright Futures, HBBF), una alianza nacional de científicos y organizaciones de defensa de la salud del niño.

Los hallazgos afirman los resultados de las pruebas de 2012 y 2014 de Consumer Reports, que revelaron la existencia de altos niveles de arsénico en el arroz y sus productos, incluyendo cereales de arroz para bebés.

"Por años, se ha recomendado el cereal de arroz como un alimento primario para el bebé", dice Jane Houlihan, directora de investigación de HBBF. "Pero hasta que los niveles de arsénico se reduzcan de manera significativa, no consideramos que sea una opción saludable".

“Incluso la exposición a bajos niveles de arsénico "inorgánico", el tipo de arsénico más tóxico, en el cereal de arroz para bebés puede tener un efecto dañino en el desarrollo de la inteligencia (IQ) del bebé y el sistema de neurodesarrollo", agrega James Rogers, PH.D., director de seguridad alimentaria e investigación en Consumer Reports.

Se ha comprobado que el arsénico aumenta el riesgo de desarrollar cáncer de piel, de pulmón y de vejiga, así como enfermedad del corazón y diabetes tipo 2.

Para conducir el estudio, HBBF compró 105 muestras de cereal de bebé (45 productos) de 9 marcas con diferentes distribuidores en el país. Además de los cereales de arroz y de arroz integral, las muestras incluyeron cereales hechos de otros 11 granos como maíz, avena, trigo y cereales multigrano, algunos de los cuales contenían arroz. En promedio, los cereales multigrano y los que no son de arroz tenían 84% menos arsénico que los cereales hechos solo de arroz.

"Las plantas de arroz absorben más arsénico que otras, en parte porque crecen en condiciones de sumersión en agua", dice Rogers. "Esto significa que las plantas toman el arsénico que de otra forma se quedaría en el suelo".  

¿Cuánto arsénico tiene el cereal de arroz para bebé?

Haciendo un promedio de todas las muestras juntas en el reporte de HBBF, los cereales de arroz contenían 85 partes por mil millones (ppb) de arsénico, pero hubo varias muestras que tenían 90 ppb o más; 90 ppb es el máximo nivel de arsénico permitido para un cereal de arroz para bebé, que Consumer Reports recomienda.

"Ninguna cantidad de arsénico se puede considerar completamente segura", dice Rogers. "Pero sí existen niveles bajo los cuales el riesgo es menor ".

De los 45 envases individuales de cereal de arroz para bebé que analizó el grupo, que incluye productos de Beechnut, BioKinetics, Earth’s Best, Gerber, HappyBABY, y Healthy Time, una tercera parte contenía niveles de 90 ppb o mayor. El cereal de arroz integral BioKinetics contenía la mayor cantidad de arsénico de la prueba, las muestras variaban en el rango de 128 ppb a 235 ppb.

El presidente de BioKinetics Robert DenHoed dijo que estaba sorprendido con los resultados de HBBF.

"Hicimos las pruebas nosotros mismos y enviamos algunas a un laboratorio externo en Toronto, nuestras lecturas normalmente son menos de 10 ppb", dijo DenHoed, agregando que su compañía no planea hacer ningún cambio.

Las pruebas de Consumer Reports de 2012 y 2014  sobre el arroz y sus productos reportaron alarmantes niveles altos de arsénico, y también se encontró este metal pesado tanto en jugo de manzana como de uva. En ese momento CR recomendó limitar el consumo de estos alimentos, incluyendo no más de un cuarto de taza de cereal de arroz para bebés por día, y pidió a la FDA que estableciera los límites de arsénico para los fabricantes. Si bien la cantidad de arsénico en los cereales de arroz en el estudio de HBBF es, en promedio, menor a lo que CR encontró anteriormente, aún es preocupante, dice Rogers de CR.

Es necesario crear regulaciones con respecto al arsénico.

Las únicas restricciones de la FDA que hacen referencia al arsénico son con el agua embotellada, con un límite de 10ppb, el mismo límite de la Agencia de Protección Ambiental (EPA, en inglés) sobre el agua potable. La agencia emitió el anteproyecto de una guía para los fabricantes en 2013 y 2016, proponiendo un límite de 10 ppb para jugo de manzana y 100 ppb para cereal de arroz para bebés, respectivamente. El siguiente paso sería finalizar estas "mejores prácticas" sobre las regulaciones de arsénico para los fabricantes de jugo y cereal.

La FDA aún no ha emitido la guía final. Cuando se les preguntó por el retraso, el portavoz de la FDA Peter Cassell dijo en un correo electrónico dirigido a Consumer Reports: "Las pruebas de la FDA sobre cereales de arroz para bebés en el mercado, incluyendo una tan reciente como de este verano, encontró que la mayoría de los productos están en el nivel de acción propuesto por la agencia. En estas muestras, la agencia ha observado una baja en los niveles generales de arsénico inorgánico en el cereal de arroz para bebés, desde que se emitieron los límites propuestos. La FDA todavía aconseja a los consumidores que alimenten a los bebés y niños pequeños con una variedad de cereales para bebé fortificados, en lugar de utilizar solamente cereal de arroz para bebés”.

Pero aún si finalizan estas guías, no se les exigiría a los fabricantes seguirlas, dice Jean Halloran, director de las iniciativas de políticas alimentarias en Consumers Union, la División de políticas y movilización de Consumer Reports.

U.S. Rep Rosa DeLauro (D-CT) quiere que la FDA vaya más lejos: Ella está pidiendo que se establezcan límites obligatorios sobre la cantidad de arsénico inorgánico que contienen el arroz y los alimentos a base de este grano. DeLauro anunció el jueves que había vuelto a presentar un proyecto de ley para hacer justamente eso, conocida como la Ley R.I.C.E. o de reducción de la exposición a compuestos inorgánicos a través de los alimentos (Reducing food-based Inorganic Compounds Exposure Act).

"El gobierno federal hace mucho que sabe acerca de los peligros del arsénico en nuestro suministro de alimentos", dijo DeLauro en una declaración escrita a Consumer Reports. "Y a pesar de eso, hay altos niveles de arsénico inorgánico, un carcinógeno conocido, que está presente en el arroz, cereal de arroz y otros alimentos que muchos adultos, niños y bebés consumen a diario. ... Por esa razón el Congreso debe aprobar la ley R.I.C.E. para proteger la salud y el bienestar de todos los estadounidenses”.

Consumers Union ha respaldado la ley R.I.C.E. como un paso importante hacia adelante en la salud pública, y exhorta a todos los miembros del congreso a apoyarla también.

Halloran de CR dice que la aprobación de la ley R.I.C.E. sería el mejor resultado final de esta legislación, mientras tanto la FDA puede actuar de inmediato para finalizar su anteproyecto de guía.

"Es esencial que los fabricantes tengan estándares claros acerca de cuánto arsénico es permitido en el cereal de arroz para bebés, un alimento consumido ampliamente por una de las poblaciones más vulnerables", dice. "No hay excusa para el retraso, la FDA debe finalizar su guía propuesta de 100 ppb en el cereal de arroz para bebés, de inmediato".

Aunque no tan bajo como la mayoría de los cereales multigranos y no provenientes del arroz, algunos de los envases de productos de cereales a base de arroz en el estudio de HBBF tenían niveles de arsénico menores a 90 ppb.

"Esto demuestra que sí es posible reducir el contenido de arsénico en los cereales de arroz", dice Halloran.

En respuesta al estudio de HBBF, la mayor asociación comercial de arroz, USA Rice Federation, dijo en una declaración dirigida a Consumer Reports: "La industria arrocera de Estados Unidos está dedicada a comprender y redirigir el problema del arsénico en el arroz, y se complace en poder decir que de acuerdo con la Organización de Salud Mundial (WHO) y la Organización de Alimentos y Agricultura de las Naciones Unidas (UN-FAO) los niveles en el arroz de los Estados Unidos son los más bajos en el mundo". 

Lo que los padres pueden hacer ahora

Debido al riesgo potencial de los bebés de consumir cereal de arroz con altos niveles de arsénico, HBBF exhorta a los padres a dejar de alimentar a sus hijos con cereal de arroz. En lugar de esto, el grupo sugiere a los padres apegarse a los cereales de grano fortificados con hierro como la cebada, la avena y el multigrano, que tienen los beneficios nutricionales del arroz sin el riesgo del arsénico.

La guía de Consumer Reports aún no descarta todos los cereales de arroz en la dieta de un bebé: Nuestros expertos sugieren que los padres no les den a sus bebés más de un cuarto de taza de cereal de arroz al día. Sin embargo, a la luz de una nueva investigación, Rogers de CR dice: "Consumer Reports revisará la información y recomendaciones de HBBF en conjunto con nuestra propia investigación en curso".

Mientras tanto, Consumer Reports recomienda variar los tipos de cereales con los que los padres alimentan a sus bebés, además de limitar la cantidad de cereal de arroz.

"Si bien es cierto que los padres con frecuencia dan a su bebé el cereal de arroz como una de sus primeras comidas, otros cereales para bebés, como los que son a base de avena y cebada, ofrecen beneficios nutricionales similares", dice Rogers.

Se puede encontrar una guía adicional para adultos acerca de cuánto arroz es seguro comer en este artículo de Consumer Reports de 2014. 


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