una joven recibe la vacuna para el HPV

En los últimos años, la tasa de vacunación contra el virus del papiloma humano (HPV) ha seguido aumentando entre los adolescentes.

Los expertos dicen que esas son buenas noticias. De hecho, según los datos más recientes de los Centros para el control y la prevención de las enfermedades (CDC) desde el 2017, 66% de los jóvenes entre 13 y 17 años de edad recibieron por los menos su primera dosis de la vacuna, un aumento de 60% del año anterior. (Para recibir la protección total, necesitan 2 o 3 dosis, dependiendo de cuándo empezaron la serie de vacunas).

Pero un nuevo estudio contiene buenas y malas noticias.

Una investigación publicada en The Journal of Infectious Diseases encontró que el 16% de los niños habían terminado la serie de vacunas a los 13 años de edad, que es cuando los CDC recomiendan que hayan completado la serie. Y el 35% habían terminado la serie de vacunas a los 15 años de edad.

Los hallazgos son preocupantes por que la respuesta inmunológica es más fuerte mientras más pronto la reciben los niños, dice el autor del estudio Robert Bednarczyk, Ph.D., un profesor asistente de salud global en Rollins School of Public Health de Emory University. Adicionalmente, la serie de vacunas es más eficaz si se da antes de que los adolescentes empiezan a ser sexualmente activos.

También es preocupante que algunas investigaciones anteriores, como un estudio publicado en 2018 en el American Journal of Public Health, sugieren que el porcentaje de personas que completan la serie, al menos de manera oportuna, puede estar disminuyendo.

Los CDC recomiendan que los jóvenes reciban 2 inyecciones de la vacuna contra el HPV a los 11 o 12 años, con una diferencia de 6 a 12 meses. Los que tienen 15 años o más cuando comienzan la serie necesitan 3 inyecciones dentro de los 6 meses para una protección completa.

El estudio encontró que en 2006, aproximadamente dos tercios de las niñas y mujeres jóvenes que comenzaron la serie de vacunas contra el HPV la habían completado en un año. Pero para 2014, solo el 38% lo había hecho.

"No sabemos qué tan efectivo es si tienes esta finalización tan retrasada" o no terminas la serie, dice la autora del estudio Jennifer Spencer, M.S.P.H., candidata al doctorado en la University of North Carolina en Chapel Hill. Lo que los expertos saben es que vacunarse contra el HPV es fundamental. El HPV, que a menudo no muestra signos o síntomas al comienzo, es responsable del 90% de todos los cánceres cervicales y anales, según muestran las estadísticas de los CDC, y una gran parte de los cánceres de vagina, pene, vulva y garganta. En total, el HPV causa aproximadamente 33,700 cánceres en los Estados Unidos cada año.

Y la investigación muestra que la vacuna es hasta un 99% efectiva para prevenir el desarrollo de varios tipos de células cervicales anormales que pueden progresar a cáncer cervical.

"La capacidad de recibir una vacuna que pueda prevenir la infección que causa esos cánceres es un avance tan importante en la salud pública", dice Bednarczyk. "Debe ser una prioridad para los padres que sus adolescentes reciban la vacuna".

Esto es lo que más necesitas saber sobre la vacuna contra el HPV y cómo asegurarte de que los niños y adolescentes terminen la serie.

Las tasas de vacunación son mejores pero no ideales

El objetivo oficial del gobierno federal es que el 80% de las niñas y los niños de 13 a 15 años reciban todas las dosis necesarias de la vacuna para 2020. Según un estudio de 2018 en el Journal of Infectious Diseases, el 27.4% de los niños y hombres de 9 a 26 años informó haber recibido al menos una dosis de la vacuna en 2015 o 2016, un aumento de solo el 7.8% de los años anteriores. Para niñas y mujeres, el 45.7% recibió al menos una dosis de vacuna en 2015 o 2016.

"Es alentador que estemos viendo un aumento general entre los hombres", dice Eshan Patel, M.P.H., un investigador de salud pública en la Escuela de Medicina de Johns Hopkins University y autor principal del estudio. "Sin embargo, en general, todavía no lo estamos haciendo tan bien".

Las tasas de infección por HPV en los Estados Unidos siguen siendo altas. Un informe de abril de 2017 del Centro Nacional de Estadísticas de Salud encontró que el 25% de los hombres y el 20% de las mujeres de 18 a 59 años de edad están infectados con lo que se llama HPV de alto riesgo, el tipo que puede causar cáncer. En estudios previos de mujeres solamente la prevalencia se acerca al 15%.

"Eso es bastante sorprendente", dice Geraldine McQuillan, Ph.D., epidemióloga de enfermedades infecciosas en los CDC y autora principal del informe de NCHS. "La gente tiende a ignorar todo esto, y no cree que sea realmente un problema. Esta es una infección que conduce al cáncer, y es importante".

Completando la serie

Las investigaciones han demostrado que los médicos de atención primaria no recomiendan la vacuna contra el HPV tanto como lo hacen con otras vacunas para adolescentes, en gran parte porque se necesita mucho tiempo para discutir y piensan que los padres no lo apoyan para sus hijos. Y algunos médicos pueden no considerar completar la serie como una prioridad para sus pacientes, dice Spencer.

Además, es posible que los médicos no vean a los niños a esta edad con mucha frecuencia. Los adolescentes pueden tener menos probabilidades que los niños más pequeños de acudir a un médico para un chequeo anual.

Entonces, si tu médico no menciona la vacuna contra el HPV, pregúntale.

Y para que a tu hijo le resulte más fácil terminar la serie, programa una cita para la segunda (o tercera, cuando sea necesaria) justo después de que reciba la primera dosis, dice Spencer. De esa manera, está en tu agenda de antemano.

O pregunta al personal del consultorio de tu médico si pueden enviarte un aviso cuando sea la hora de la próxima dosis de tu hijo. Un estudio de 2016 descubrió que no recibir un recordatorio era una razón clave por la que los padres olvidaron llevar a los niños para terminar la serie de vacunas contra el HPV.

Si tu hijo no recibió la primera dosis a los 11 o 12 años, tiene algo de tiempo.

Es cierto que es mejor que las personas se vacunen contra el HPV antes de que se vuelvan sexualmente activas porque es algo menos eficaz una vez que las personas han estado expuestas al virus.

Pero la vacuna aún se recomienda hasta los 21 años para los hombres y 26 para las mujeres, hombres que tienen sexo con hombres y algunos otros grupos específicos, dicen los CDC.

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