Puedes hacer mucho para ayudar a prevenir la propagación de infecciones virales y bacterianas, incluyendo el coronavirus. Vacunarte contra la influenza y neumonía es importante al igual que quedarte en casa y no ir al trabajo ni a la escuela si te enfermas. Pero uno de los pasos más importantes es también uno de los más sencillos: lavarte las manos con frecuencia.

"Muchos gérmenes diferentes pueden sobrevivir en la superficie de las cosas", dice Tom Talbot, MD, epidemiólogo del hospital en el Centro Médico de Vanderbilt University en Nashville, Tennessee. Tocar algo que ha sido contaminado por gérmenes, en casa, en el trabajo o en cualquier otro lugar, te pone en riesgo de infección si luego te tocas la boca, la nariz o los ojos, todas las áreas que permiten que los microbios entren en tu cuerpo.

Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), lavarte las manos puede ayudarte a evitar la infección de una amplia variedad de gérmenes, incluyendo los que causan gripe, norovirus, E. coli, resfriados e incluso el coronavirus que surgió por primera vez en Wuhan, China a finales del año pasado. El coronavirus se ha extendido a otras partes de Asia, Europa y los Estados Unidos. Los CDC ahora esperan que comience a propagarse dentro de las comunidades en este país.

Lavarte las manos, de la manera correcta y en el momento adecuado, elimina los gérmenes antes de que te enfermen. Aquí te ofrecemos algunos consejos de los expertos

Cuándo lavarte las manos

Lávate siempre las manos después de ir al baño, antes de comer y siempre que tus manos estén visiblemente sucias, dice Janet Haas, Ph.D., RN, directora de epidemiología del Hospital Lenox Hill en Nueva York y ex presidenta de la asociación de profesionales en el control de infecciones y epidemiología. Es fácil detectar o transmitir gérmenes en estos tres casos.

"Las personas también deben considerar limpiarse las manos después de haber usado el transporte público", agrega.

También debes lavarte las manos después de manipular carne cruda, como pavo o pollo.

Asegúrate de que los niños se laven las manos cuando entren en la casa después de jugar afuera. Los CDC también recomiendan que te laves las manos después de tocar animales.

Si tienes una infección respiratoria, como el resfriado común o la influenza, debes lavarte las manos con más frecuencia de lo habitual, dice Haas. Eso es porque si toses y estornudas, podrías contaminar tus manos y contagiar a otros.

Ten especial cuidado en el hospital

Aunque la higiene de las manos siempre es importante, es esencial si estás en el hospital, donde pueden estar al acecho las infecciones graves y a veces resistentes a los antibióticos.

Y aunque el personal del hospital también debe lavarse las manos con diligencia, ya sea con agua y jabón o con un desinfectante para manos, las investigaciones muestran que eso no siempre sucede. Según los CDC y diversos estudios, algunos proveedores se limpian las manos con la mitad de la frecuencia que deberían.

Si estás hospitalizado o cuidando a alguien que lo está, y notas que un proveedor de atención médica no se ha lavado las manos o usado desinfectante al entrar en tu habitación, pregúntale educadamente si se ha lavado las manos.

Además, recuérdale a los visitantes que se laven las manos cuando entren y salgan de la habitación. Y si tú eres el paciente, asegúrate de mantener tus manos limpias. Pide ayuda para lavarte las manos antes de cada comida o solicita una botella de desinfectante para manos a base de alcohol.

La mejor manera de lavarte las manos

En general, lavarte con agua y jabón es el método más eficaz para reducir la cantidad de gérmenes en tus manos.

El jabón común es el mejor. Omite los productos antibacterianos porque no hay evidencia de que funcionen mejor que el jabón normal, y pueden fomentar la reproducción de bacterias que no se pueden combatir con antibióticos.

Frota tus manos durante 20 segundos, asegurándote de lavar el dorso de las manos, entre los dedos y debajo de las uñas.

Si no tienes acceso a agua y jabón, la siguiente mejor opción es usar un desinfectante para manos hecho con al menos 60% de alcohol. Pero los desinfectantes para manos no funcionan muy bien cuando las manos están sucias y no eliminarán todo tipo de gérmenes, según los CDC.

Por ejemplo, los CDC dicen que los desinfectantes para manos no son tan efectivos contra el norovirus (un virus estomacal altamente contagioso), como lavarse las manos.

Otro importante tipo de bacteria contra la que los desinfectantes de manos son ineficaces es el Clostridioides difficile (C. diff), que causa una infección diarreica difícil de curar que es común en los hospitales. Por eso, aunque los desinfectantes para manos sean suficientes para algunas de las limpiezas de rutina que los trabajadores de la salud realizan varias veces al día, si tienes C. diff, los trabajadores (así como tú y cualquier visitante) deben lavarse con agua y jabón para evitar la propagación de la infección.

Reclamaciones sobre productos desinfectantes para manos

Recientemente, la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) envió una carta de advertencia a Gojo Industries, el fabricante del desinfectante para manos Purell. Las fuertes afirmaciones que Gojo ha hecho sobre lo que pueden hacer sus productos (sugerir que Purell puede ser eficaz contra virus como la gripe y el Ébola, por ejemplo), son de un tipo que la FDA generalmente solo permite para medicamentos, en lugar de productos de cuidado personal, escribió la agencia.

Según algunas investigaciones, si bien los desinfectantes para manos pueden eliminar efectivamente la gripe y otros virus comunes de tus manos, hay pocas investigaciones sobre su eficacia contra el Ébola y otros virus más raros. Pero la FDA dice que la forma en que se etiquetan los productos Purell los clasificaría como medicamentos de venta libre, y dice que Gojo no ha proporcionado el respaldo científico para apoyar esa clasificación. (La compañía dice que está actualizando sus materiales de marketing para cumplir con los requisitos de la FDA).

En conclusión, lávate bien las manos cuando puedas. En un apuro, el desinfectante para manos es mejor que no usar nada.


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