la legionela en el agua potable crece en medio de la pandemia

Este artículo fue publicado con Ensia, un medio de comunicación sin fines de lucro enfocado en soluciones para informar sobre nuestro cambiante planeta.


Antes de que su madre de 73 años contrajera la enfermedad del legionario en un asilo de ancianos a principios de este año, Monique Barlow sabía poco sobre la neumonía mortal y el patógeno transmitido por el agua que la causa.

"Hasta entonces, nunca había pensado mucho en eso", dice Barlow. "Ni siquiera sabía realmente qué era".

Sheryll Barlow, residente en el Arlington Court Skilled Nursing and Rehab Center en la habitación 325, en los suburbios de Columbus, Ohio, murió a finales de febrero. Arlington Court fue solo una de al menos cinco instalaciones del área de Columbus que reportaron en mayo de 2019 un brote de la enfermedad del legionario, causada por la bacteria legionela. 

El tratamiento moderno del agua potable en los países desarrollados ha eliminado eficazmente el cólera, la fiebre tifoidea y otros flagelos tradicionales transmitidos por el agua. La ley de agua potable (SDWA, por sus siglas en ingles), aprobada en 1974, impulsó el progreso al exigir que los proveedores de agua cumplan con los estándares nacionales para monitorear los contaminantes y manejarlos mediante filtración, desinfección y otros procesos.

Los Estados Unidos tienen ahora uno de los suministros de agua potable más seguros del mundo. Y la mayor parte de la atención sobre la seguridad del agua potable en la actualidad se ha desplazado de lo microbiológico a lo químico, con plásticos, pesticidas y sustancias de perfluoroalquilo y polifluroalquilo o PFAS, que encabezan las listas de contaminantes preocupantes.

Sin embargo, muchos microorganismos también se escabullen por las grietas de los sistemas de agua potable de los Estados Unidos, lo que enferma a un estimado de 4 a 32 millones de personas cada año. Aunque la mayoría de ellos solo producen un leve trastorno gastrointestinal, algunos pueden ser mortales, como lo demuestran los informes recientes de amebas devoradoras de cerebros en un suministro de agua municipal de Texas. 

Esa cifra no incluye los pozos, que son particularmente propensos a problemas de patógenos. En el 2000, unas 2,300 personas se enfermaron y siete murieron en Walkerton, Ontario, por ejemplo, después de que las fuertes lluvias arrastraron las bacterias E. coli y Campylobacter jejuni del estiércol de vaca a un acuífero poco profundo de un pozo cercano. 

Las concentraciones típicas de cloro que se usan en las plantas de tratamiento pueden ser insuficientes para eliminar el Cryptosporidum y la Giardia, que causan enfermedades gastrointestinales. Y otros agentes infecciosos, incluyendo legionela y las microbacterias no tuberculosas, residen fuera del alcance de la planta de tratamiento, encontrando ambientes hospitalarios en las tuberías que distribuyen el agua a los hospitales, hoteles, hogares y otros edificios. 

"Nunca va a estar al 100%, pero tenemos las cosas bajo control para los patógenos en las fuentes de agua", dice el doctor Joe Cortuvo, consultor ambiental y de salud pública con sede en Washington, D.C., y anteriormente en la oficina de agua potable de la Agencia de Protección Ambiental. "Los datos muestran que esos riesgos están disminuyendo y han estado disminuyendo desde que se implementó la ley de agua potable segura".

Es decir, agrega Cortuvo, con una excepción. "Lo que ha ido en aumento es la legionela". Averiguar por qué y qué hacer al respecto, es actualmente el principal objetivo de los esfuerzos para combatir las enfermedades transmitidas por el agua. 

COVID-19 y la legionela

La atención a la legionela se ha intensificado aún más por la pandemia de COVID-19.

Algunos expertos en salud han expresado su preocupación de que una infección previa con el virus que causa el COVID-19 podría hacer a una persona más susceptible a la legionela. Pero existe una preocupación aún más apremiante que conecta a ambas: Los cierres de edificios durante la primavera y el verano dejaron agua caliente estancada en las tuberías, un ambiente perfecto para que la legionela se multiplique. 

Muchos hoteles, oficinas, escuelas y otros edificios se han quedado total o parcialmente vacíos durante largos períodos, señala el doctor Chris Edens, epidemiólogo de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) que recientemente publicó una guía para la reapertura de edificios. "A medida que este tipo de comunidades reabren, es importante que los propietarios y operadores piensen en el manejo del agua".  

La legionela crece naturalmente en el medio ambiente, especialmente en lagos y arroyos de agua dulce y caliente que pueden ser una fuente de agua potable. Por lo general, se convierte en un riesgo para la salud humana solo cuando ingresa y se multiplica dentro de los sistemas de agua y tuberías, y entonces esa agua contaminada se convierte en un aerosol.

Las fuentes de agua potable, jacuzzis, lavabos, inodoros, rociadores, duchas y sistemas de aire acondicionado son algunas de las fuentes comunes. Tiende a florecer cuando las temperaturas son cálidas, el agua está estancada, los desinfectantes químicos son insuficientes y los nutrientes son abundantes, como en el interior de las tuberías oxidadas.

Cuando se inhala en niveles suficientemente altos, la bacteria puede infiltrarse en los pulmones y causar una de las formas de legionelosis: Fiebre de Pontiac y enfermedad del legionario. La primera suele ser una enfermedad respiratoria bastante leve. La segunda se reporta con mucha más frecuencia y se estima que es mortal en 1 de cada 10 casos.

La legionela es la principal causa de enfermedades transmitidas por el agua en los Estados Unidos y representa el 60% de los brotes de la última década. En 2018 se informaron casi 10,000 casos de legionelosis a los CDC, la mayor cantidad en la historia de los Estados Unidos, y aún así es probable que se subestime. Edens sugiere que la cifra real es probablemente el doble de eso. Otros científicos estiman que el recuento anual de casos es de entre 52,000 y 70,000.

Un patógeno en proliferación

La enfermedad del legionario se descubrió en 1976 después de que casi 200 personas se enfermaron de un tipo misterioso de neumonía en una convención de la Legión Americana en Filadelfia. Murieron decenas de personas. Los funcionarios de salud finalmente identificaron una nueva bacteria que había prosperado en las torres de enfriamiento del edificio y luego se propagó a través del sistema de aire acondicionado.

Las torres de refrigeración también fueron la fuente de más de 2,000 casos confirmados en la ciudad de New York entre 2006 y 2015. En el verano de 2019, el hotel Sheraton Atlanta estuvo cerrado durante un mes después de que se estimó que 79 personas contrajeron la infección por legionela, según se ha rastreado hasta la torre de enfriamiento y la fuente decorativa del hotel. La cadena hotelera dijo en un comunicado que "tomaba en serio los problemas de salud y seguridad" y trabajaba en estrecha colaboración con las autoridades pertinentes.

Una variedad de otros problemas de fontanería y el manejo insuficiente del agua han provocado brotes en todo el país en asilos de ancianos, hospitales y escuelas y en comunidades enteras.

Al menos 87 personas se infectaron con la enfermedad del legionario en Flint, Michigan, en 2014 y 2015 después de que la ciudad cambió fuentes de agua. Los investigadores encontraron evidencia de tres posibles fuentes de exposición a legionela: Un hospital, el agua de la ciudad de Flint y las torres de enfriamiento locales. El alcalde Sheldon Neeley le dijo a Ensia que la ciudad está "haciendo mejoras de infraestructura de vital importancia para que nuestra comunidad avance en una dirección positiva".

Sin embargo, estos brotes de legionelosis a gran escala son "solo la punta del iceberg", según la doctora Joan Rose, investigadora del agua en la Universidad Michigan State en East Lansing. Las investigaciones sugieren que, por cada caso relacionado con una fuente y un brote específicos, hay nueve casos esporádicos. Por ejemplo, los brotes representaron solo alrededor del 10% de los casos en la ciudad de New York relacionados con torres de enfriamiento.

"No tenemos la legionela bajo control", dice Rose.

¿Por qué parece que la legionela está en aumento en los Estados Unidos? La respuesta es complicada, dice Edens de los CDC. Los números más altos podrían deberse en parte a una mayor conciencia y a las pruebas. Pero sugiere que el envejecimiento de la población y la antigüedad de la infraestructura son los principales impulsores.

"En gran parte, nuestro sistema de distribución es muy anticuado", dice la doctora Amy Pruden, profesora de ingeniería ambiental y de recursos hidráulicos en Virginia Tech en Blacksburg. A medida que el agua viaja a través de nuestro sistema de distribución y entra en un edificio, puede perder desinfectantes e interactuar con los materiales, las temperaturas y el diseño de las tuberías del edificio. "Hay muchas cosas en juego que afectan si estos microbios crecen en las tuberías", agrega.

El cambio climático también puede estar influyendo. Los veranos más largos gravan los dispositivos de enfriamiento utilizados por los grandes edificios. Las tormentas e inundaciones más intensas pueden aumentar la presencia de legionela en el agua potable.

Todo esto se ha sumado a las crecientes preocupaciones y a mayores llamados para hacer frente a los riesgos. "Lo que pasa con la legionela es que es un asesino silencioso", dice Eric Hageman, abogado de lesiones personales en Minneapolis que representa a la familia de Sheryll Barlow en una demanda contra Arlington Court. "No se puede ver ni oler. Está simplemente flotando en el aire. Así que tienes que ser proactivo".

Arlington Court había tenido conocimiento de un problema de legionela en las instalaciones meses antes de que la madre de Monique Barlow se enfermara, luego que otro residente contrajera la enfermedad del legionario en octubre de 2019. "Supuse que ellos se encargarían de todo", dice Barlow. "Pero luego volvió a aparecer".

Después de enterarse de que su madre había contraído la enfermedad, dice que quería saber más. "Sentí que nos debían una explicación. ¿Cómo arreglas esto? ¿Qué harán para que esto no vuelva a suceder?", dice Barlow.

Desde el 10 de febrero, Arlington Court ha implementado cambios, incluyendo la instalación de filtros en la cocina, áreas de visitantes, duchas, baños y máquinas de hielo.

Arlington Court y su casa matriz, Vrable, no respondieron a las múltiples solicitudes de comentarios de Ensia.

En una carta a los residentes, comunicada el 1 de marzo después de que los funcionarios locales anunciaron la investigación de un brote, Arlington Court dijo que tomaba "muy en serio la salud y la seguridad de todos en las instalaciones". En una declaración en ese momento, Vrable dijo que estaba trabajando con las autoridades.

Control de contaminantes

Edens, de los CDC, hace hincapié en las estrategias del manejo del agua, como el lavado de las tuberías, el control de la temperatura y el uso de desinfectantes dentro de un edificio. “Sabemos que el agua del grifo no está esterilizada”, comenta. "El propósito del manejo del agua es garantizar que si algunas bacterias de legionela pasan por la tubería principal, éstas no puedan crecer ni esconderse".

Agregar cloro u otros desinfectantes al agua cuando ingresa en un edificio es otra táctica para reducir la contaminación.

Los consumidores también pueden adoptar medidas para reducir los riesgos en sus propios hogares. Por ejemplo, los CDC recomiendan que los propietarios de jacuzzis o spas analicen con frecuencia el agua que usan para determinar los niveles adecuados de cloro, bromo y el pH. “Es necesario que consideren los rincones más alejados del edificio”, dice Cotruvo, consultor de salud pública y medio ambiente. "Si no usan un segundo baño, por ejemplo, es importante que dejen salir el agua de la regadera antes de que otra persona la use". Los filtros de agua en el lugar de uso también pueden ayudar a controlar la legionela.

En un informe de agosto de 2019 de la Academia Nacional de Ciencias, Ingeniería y Medicina, un comité de 13 científicos, advirtió que las leyes federales, estatales y locales actuales no protegen al público de la propagación de legionela.

Varias regulaciones federales, estatales y locales requieren que ciertos edificios tengan planes del manejo del agua que incluyan el monitoreo y el tratamiento de legionela. Pero ninguna ley federal aborda el tema de la contaminación por legionela de los suministros de agua y los sistemas de agua de los edificios.

El comité ofreció varias recomendaciones para mejorar el manejo de legionela en los Estados Unidos. Entre ellas, la exigencia de un nivel mínimo de desinfectante en todos los sistemas públicos de abastecimiento de agua, el desarrollo de herramientas clínicas para detectar más casos de legionelosis, proporcionar más orientación a los propietarios de viviendas, prohibir instalaciones de bajo flujo en hospitales e instalaciones de atención a largo plazo, solucionar los períodos más largos de inactividad del agua y reducir las temperaturas del agua caliente que son comunes en los edificios ecológicos.

Muchos científicos sostienen la necesidad de atender y adoptar medidas más urgentes sobre el tema.

“Necesitamos cierta coordinación a nivel [federal]”, dice Pruden en Virginia Tech. "Es un problema de múltiples partes interesadas, pero ahora se está manejando torpemente a través del sistema judicial".

Nota del editor: Este artículo es una versión condensada de un artículo más extenso que puedes leer en el sitio web de Ensia.

LA CRISIS DEL AGUA EN ESTADOS UNIDOS
(AMERICA'S WATER CRISIS)

Consumer Reports tiene un largo historial de investigación del agua en Estados Unidos. En 1974, publicamos una serie histórica de tres partes (PDF) donde se revela que los sistemas de purificación de agua en muchas comunidades no habían seguido el ritmo de los niveles crecientes de contaminación y que muchos suministros de agua comunitarios podrían estar contaminados. En diciembre de 1974 nuestro trabajo ayudó a que el congreso promulgara la Ley de agua potable segura (Safe Drinking Water Act).

Más de 45 años después, Estados Unidos todavía está luchando con una peligrosa división entre quienes tienen acceso a agua potable segura y asequible y quienes no. Las comunidades de color a menudo se ven afectadas de manera desproporcionada por esta inequidad. Consumer Reports mantiene su compromiso de exponer las debilidades en el sistema de agua de nuestro país, incluso plantear preguntas sobre la dependencia de los estadounidenses del agua embotellada como alternativa, y las implicaciones de seguridad y sostenibilidad de esta dependencia.

Además de nuestras investigaciones en curso sobre el agua embotellada, estamos orgullosos de asociarnos con nuestros lectores y los de The Guardian US, otra institución dedicada al periodismo de interés público, para realizar pruebas de contaminantes peligrosos en muestras de agua del grifo de más de 100 comunidades alrededor del país. The Guardian y CR también publicarán contenido relacionado de Ensia, una sala de redacción sin fines de lucro centrada en problemas de soluciones ambientales.

America's Water Crisis (La Crisis del agua en Estados Unidos) es el nombre que damos conjuntamente a este proyecto y a la serie de artículos que publicamos conjuntamente sobre los principales desafíos que enfrentan muchos en los Estados Unidos para acceder a agua segura, limpia y asequible. Compartiremos contigo los resultados de nuestras próximas pruebas. Mientras tanto, puedes unirte a nuestra conversación en las redes sociales sobre el agua con el hashtag #waterincrisis.

Gwendolyn Bounds
Directora de contenido, Consumer Reports